V roce 1940 britští vědci vynalezli dutinový magnetron - elektronku produkující mikrovlny, která zlepšila detekční schopnost a zmenšila rozměry spojeneckých radarů. Mezi producenty magnetronu byla vybrána i americká firma Raytheon; jeden z jejich inženýrů, Percy Spencer (1894–1970), v roce 1941 vymyslel způsob, jak zvýšit produkci magnetronů z několika desítek na několik tisíc kusů denně.

Počátkem roku 1945 Spencer zjistil, že při práci se spuštěným magnetronem se mu v kapse roztavila tabulka čokolády. Během následných pokusů, kdy pomocí mikrovln zahříval popcorn, vajíčka atd., objevil efektivní způsob ohřívání jídla v kovové krabici s magnetronem.

Měsíc po skončení války Spencer svůj vynález na "vaření jídla pomocí elektromagnetické energie" přihlásil na patentovém úřadě a od roku 1947 firma Raytheon začala prodávat první komerční mikrovlné trouby.